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Les Sages de l’Orient et la Fête de l’Épiphanie du Seigneur



Nous trois Rois d’Orient sommes,
Portant des cadeaux, nous traversons au loin. . . .

Qui étaient ces rois porteurs de dons, ces Sages d’Orient ? Que signifie leur mission pour les chrétiens à travers les âges ?

Les Sages – pas encore appelés rois – ne font qu’une seule apparition dans les Saintes Écritures. L’Évangile de saint Matthieu (Mt 2, 1-12) raconte leur arrivée à Jérusalem peu de temps après la naissance de Jésus. Ils sont venus chercher le nouveau-né Roi des Juifs parce qu’ils avaient vu son étoile se lever en Orient. Hérode, le souverain actuel, ne sait rien d’un prince parvenu mais apprend que les prophéties le placent à Bethléem. Hérode ordonne aux Sages d’y rechercher l’Enfant et de le tenir informé. Suivant leur étoile, les Sages trouvent Jésus avec sa Mère. Ils l’adorent et lui donnent des dons d’or, d’encens et de myrrhe. Avertis par un ange, ils ne révèlent pas l’emplacement de l’Enfant à Hérode jaloux mais retournent secrètement sur leur propre terre.

Dans les anciens textes des Écritures, les Sages sont Magoi en grec et Mage en latin. La forme singulière, Magos / Magus, est la source de notre mot anglais “magicien » mais avait de multiples significations à l’époque biblique. Un mage pourrait être un prêtre zoroastrien de Perse, un occultiste, un magicien ou un charlatan. Parce que les Mages du Nouveau Testament étudient les étoiles, leur sagesse mystique comprend probablement l’astrologie. D’où certaines traductions bibliques récentes les appellent « astrologues“, un terme moins évocateur que les « Sages » plus traditionnels.”

Certains premiers chrétiens assimilaient les Mages à des lecteurs d’étoiles chaldéens de Babylone, maîtres de l’occulte familiers dans tout l’Empire romain. Saint Justin Martyr et Tertullien pensaient qu’ils étaient arabes, mais la plupart des croyants à l’époque patristique tenaient leur origine perse pour acquise.

Les pères de l’Église n’ont pas tardé à voir un symbolisme plus profond dans cet épisode curieux, d’abord à travers ses parallèles de l’Ancien Testament. Origène a suggéré que les Mages étaient les descendants du prophète païen Balaam qui avait prédit qu’”une étoile s’élèvera de Jacob » (Num. 24:17). D’autres figures de l’Ancien Testament, y compris le prêtre-roi Melchisédek (Genèse 14:18-20), la généreuse reine de Saba (1 Kg. 10), et les fidèles Trois Jeunes Gens dans la Fournaise ardente (Dan. 3) étaient également considérés comme des homologues des Sages de l’Est.

Les étrangers qui adorent le nouveau roi de Juda et apportent des cadeaux accomplissent des prophéties messianiques. “Les rois de Tarsis et des Îles offriront des cadeaux; les rois d’Arabie et de Seba apporteront un tribut” (Ps. 72:10). « Tous viendront de Saba, portant de l’or et de l’encens, et proclamant les louanges de l’Éternel.” (ISA. 60:6) Parce que les Écritures parlent de rois tributaires, Tertullien a appelé les rois Mages. Origène a précisé qu’ils étaient au nombre de trois pour correspondre à leurs dons et à leurs royaumes nommés. Saint Jean Chrysostome a prêché environ douze Sages, mais son interprétation n’a pas trouvé faveur.

Ces étrangers, les premiers Gentils à voir la Lumière, reconnaissent ce qu’Hérode et le sacerdoce du Temple ne peuvent pas: le Sauveur nouveau-né. Les Mages étrangers riches et érudits de l’Évangile de Saint Matthieu complètent les bergers pauvres, ignorants et locaux de l’Évangile de Saint Luc. Préfigurant l’universalité de l’Église, ces Gentils et ces Juifs adorent Dieu Incarné pour montrer que le salut est offert à tous les hommes.

Saint Irénée de Lyon fut le premier Père de l’Église à assimiler les dons d’or, d’encens et de myrrhe des Sages aux rôles de Roi, de Dieu et de Sacrifice du Christ. C’est devenu la lecture dominante, encore familière à travers le magnifique chant de Noël victorien, « Nous sommes les Trois Rois d’Orient. »Mais d’autres interprétations sont également apparues dans lesquelles les dons représentent les vertus de la foi, de la chasteté et de la pureté du cœur ou bien l’aumône, la prière et la mortification.

L’adoration de l’Enfant Christ par les Mages est connue comme son Épiphanie (”Manifestation ») car elle annonce sa mission de racheter le monde. La Chrétienté antique parlait de multiples manifestations (dont initialement la Nativité) en liant la révélation du Christ nouveau-né à son baptême ultérieur dans le Jourdain et à son premier miracle à Cana. Ces points clés de sa mission, que l’on imaginait avoir eu lieu à la même date calendaire, étaient également célébrés dans le bréviaire romain d’avant Vatican II. Comme le proclame une antienne de l’Épiphanie lors des Vêpres: “Nous honorons le jour saint orné de trois miracles: aujourd’hui, l’étoile a conduit les Mages à la crèche: aujourd’hui, le vin a été fabriqué à partir d’eau pour un mariage: aujourd’hui, le Christ a voulu être baptisé par Jean dans le Jourdain.”Dans l’Europe médiévale, l’Épiphanie était souvent liée au miracle des pains et des poissons et à l’élévation de Lazare.

La date traditionnelle de l’Épiphanie est le 6 janvierth bien que dans certains endroits, y compris aux États-Unis, la fête soit transférée au dimanche le plus proche. L’Épiphanie est une fête plus ancienne que Noël car elle est attestée en Orient à partir de la première moitié du troisième siècle, au moins 75 ans avant que Noël ne soit mentionné comme jour saint à Rome.

À la fin du quatrième siècle, Noël était également célébré en Orient, de sorte que l’Épiphanie y perdait son lien de Nativité. Le baptême du Seigneur est devenu le centre principal de l’Épiphanie et le sujet de son icône spéciale du jour de la fête. La manifestation publique du Christ en tant que “Fils bien-aimé” Divin a dépassé l’hommage privé des Mages, qui ont été relégués au second plan des icônes de la Nativité.

Néanmoins, l’Adoration des Mages est un sujet populaire pour les artistes depuis l’Antiquité tardive. Les premiers exemples survivants sont des peintures de catacombes des deuxième et troisième siècles et des sculptures sur des cercueils en pierre de la première moitié du quatrième siècle. Sur les cercueils, trois Mages presque identiques se dirigent vers la Vierge à l’Enfant intronisée. Leurs dons font allusion aux aumônes que le défunt avait données de son vivant. Des mosaïques célèbres représentant les Mages apparaissent également dans les églises de S. Maria Maggiore à Rome (440) et de S. Apollinare Nuovo à Ravenne (561). Les Mages sont représentés dans des vêtements exotiques “orientaux », portant des tuniques, des leggings et des casquettes à visière douce. Ils observent l’étiquette de la cour impériale romaine en présentant leurs cadeaux les mains couvertes ou sur des plateaux. L’or est souvent sous la forme d’une couronne royale et l’étoile apparaît comme un emblème de la royauté divine.

Au xe siècle, les artistes occidentaux représentent les Sages avec des couronnes. Ils se distinguent parce qu’ils sont venus représenter les trois âges de l’homme, les trois continents connus de l’Ancien Monde et trois races descendantes des fils de Noé. Dans l’art médiéval ultérieur, les Mages déposent leurs couronnes pour interagir avec l’Enfant Christ et recevoir sa bénédiction. Leurs vêtements deviennent de plus en plus fantastiques et leurs visages sont souvent calqués sur les dirigeants contemporains. Au XIVe siècle, le plus jeune Mage est représenté comme un Africain noir dans de nombreuses peintures d’Europe du Nord. Au cours des siècles suivants, d’autres types raciaux se sont joints au trio, y compris les Indiens de l’Est, les Asiatiques, les Incas et les Indiens du Canada, afin que les Sages puissent représenter toutes les nations.

Le XIIIe siècle Légende Dorée donne les noms des Mages en grec comme Apellius, Amerius et Damas; en hébreu comme Galgalat, Malgalat et Serchin; et en latin comme Caspar, Balthasar et Melchior — l’ensemble préféré. Il y a des incohérences sur le Magus, mais dans les terres germaniques, Casper (or) est âgé; Melchior (encens) est d’âge moyen; et Balthasar (myrrhe) est jeune. Les cadeaux sont présentés par ordre d’âge.

Le centre du culte des Mages est Cologne. La cathédrale possède un splendide sanctuaire doré contenant leurs reliques qui a attiré des nuées de pèlerins depuis le XIIe siècle. La protection des rois est traditionnellement invoquée contre les dangers des voyages, la peste, la fièvre et la mort subite. Leurs initiales C + M+B forment un acronyme protecteur pour Christus mundum benedicat (« Le Christ bénit le monde »”. Les fidèles portent ce symbole sur des cartes saintes ou le mettent à la craie sur leurs portes pour conjurer le mal.

Les restes présumés des Mages auraient été découverts à l’Est par Sainte-Hélène et amenés à Milan en 400, d’où ils ont été pillés par Frédéric Barberousse en 1162 et donnés à Cologne. L’historien Patrick Geary a soutenu de manière convaincante que Milan n’a jamais eu de reliques des Sages. Pourtant, les os du sanctuaire étaient enveloppés dans une véritable soie pourpre de la vie de Sainte Hélène, de sorte que certaines parties anciennes inconnues passent pour les Mages depuis huit siècles.

Indépendamment de leur authenticité, les Trois Saints Rois ont eu un grand impact culturel sur Cologne en tant que saints patrons masculins de la ville. Leurs couronnes apparaissent sur les armes et la bannière de la ville ainsi que sur les sceaux de son archevêque et de son université. Les Mages eux-mêmes portent des armes héraldiques. Caspar est une étoile et un croissant d’or sur un champ bleu; Les six étoiles d’or de Melchior sur un champ bleu, et Balthasar est un Maure vêtu de rouge tenant une lance avec un fanion sur un champ d’or.

Ainsi, l’Écriture et la légende se sont combinées pour honorer les Sages de l’Orient en tant que symboles universels de l’humanité adorant Dieu Incarné. Que ces premiers pèlerins qui ont voyagé à la lumière d’une étoile “nous guident vers la Lumière Parfaite.”

(Initialement publié dans le Héraut Catholique journal, janvier 2007, et au CWR le 6 janvier 2019. Réimprimé avec la permission de l’auteur.)


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