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Lionel Johnson: Le plus grand poète et critique anglais que vous n’ayez jamais lu


Robert Asch, rédacteur en chef de Saint Austin Press, a compilé et édité le volume « Lionel Johnson: Poésie et prose ». (Images : saintaustinpress.com )

Robert Asch est co-fondateur, avec Joseph Pearce, du Avis sur Saint Austin, un magazine américano-britannique consacré à la culture catholique, et le rédacteur en chef du Presse de Saint Austin. Il a édité, compilé et écrit les notes du nouveau volume Lionel Johnson : Poésie et Prose.

Asch a récemment correspondu avec Carl E. Olson, rédacteur en chef du Catholic World Report, au sujet du mystérieux Lionel Johnson, dont la vie courte et tragique a produit une mine de poésie et de critiques qui ont influencé T.S. Eliot et W.B. Yeats, parmi beaucoup d’autres.

CWR: De nombreux lecteurs ne connaissent probablement pas Lionel Johnson. Qui était-il ? Et pourquoi pensez-vous qu’il mérite plus d’attention?

Jean-Pierre: Johnson était un poète et un critique, en effet, un poète-critique. La poésie de ces écrivains est souvent caractérisée par une pensée critique, et leur critique, à son tour, a une résonance poétique. Ils sont une race rare, comme Dryden, Coleridge, Matthew Arnold. Je crois que Johnson était le meilleur poète-critique entre Arnold et T.S. Eliot.

Jusqu’à présent, Lionel Johnson a été le plus célèbre associé au mouvement décadent des années 1890, et en particulier pour avoir présenté Lord Alfred Douglas à Oscar Wilde. Comme je le souligne dans mon livre, cependant, Johnson ne peut être considéré comme décadent que de manière limitée: dans la tragédie de sa courte vie et les poèmes qu’il a écrits qui ont immortalisé certaines des luttes qui ont affligé sa génération douée. Johnson était également un ami proche de W.B. Yeats et était effectivement le mentor littéraire du poète irlandais plus âgé. Dans leur travail ensemble, Yeats recruta Johnson pour la cause de l’indépendance irlandaise et du Renouveau littéraire irlandais, auquel Johnson apporta des contributions durables.

Comme je l’ai mentionné ci-dessus, Johnson est une figure tragique à certains égards: il souffrait d’attirance homosexuelle, de solitude et d’insomnie, pour laquelle son médecin lui a prescrit du whisky à l’université et est devenu alcoolique. Après sa conversion, il pratiqua héroïquement sa foi, mais ne parvint pas à vaincre son alcoolisme et mourut, fortifié des sacrements, à l’âge de 35 ans. C’était un homme aux dons remarquables, d’une grande intelligence, l’écrivain le plus savant de sa génération.

Pour les lecteurs catholiques, il est peut-être le plus intéressant en tant que converti très sérieux, dont le catholicisme se reflète profondément dans son œuvre. À cet égard, il appartient à la compagnie des humanistes chrétiens tels que Chesterton, Belloc, Eliot, Tolkien, C.s. Lewis et Russell Kirk.

Jusqu’à récemment, les années 1890 ont été relativement négligées. À bien des égards, c’était une période avec un pied à l’époque victorienne et un autre au 20ème siècle. Les étudiants du Renouveau catholique se sont méfiés de l’élément décadent, tandis que les non-catholiques ont généralement ignoré le rôle important joué par la conversion au catholicisme (Oscar Wilde et Aubrey Beardsley ont été reçus sur leur lit de mort). Ces derniers temps, il y a eu un regain d’intérêt pour Wilde, mais beaucoup reste à redécouvrir.

Ce fut une décennie brillante, mettant en vedette non seulement certaines des plus belles œuvres de Henry James, Thomas Hardy, Wilde, William Morris, Walter Pater, Kipling, Stevenson, Conan Doyle et Francis Thompson, mais aussi les premières productions de Yeats, Chesterton, Belloc, Shaw, H.G. Wells, J.M. Barrie et Bertrand Russell.

Pourtant, Johnson – dont le génie a été reconnu par ses contemporains – a été négligé même par rapport à de nombreux écrivains des années 1890, des écrivains qui, à mon avis, ont beaucoup moins à offrir. Il est également une figure clé du Renouveau catholique anglais, liant l’ère de Hopkins (et avant lui, Newman) à celle de Chesterton, Belloc, Knox, Dawson & co.

Voici un homme d’une lecture plus large et plus profonde que Pound, dont la meilleure poésie peut être comparée à Yeats et dont la critique est à égalité avec Eliot. Et il était un fervent catholique, vivant sa foi avec ténacité, souvent dans des conditions de difficultés douloureuses. Je crois que la négligence de son œuvre – en grande partie le résultat des circonstances (sa mort prématurée et le changement des goûts littéraires peu de temps après, ainsi que la condition non recueillie de beaucoup de ses écrits, en particulier sa prose critique) – a privé les étudiants de littérature anglaise, et en particulier du Renouveau catholique, de la familiarité avec un auteur de grande valeur et une personnalité au charme singulier.

CWR: Comment et pourquoi avez-vous pris connaissance de son travail et décidé de compiler et d’éditer cet impressionnant volume?

Jean-Pierre: J’ai découvert son travail par hasard à l’université dans les années 1980, ainsi que celui de certains membres de son cercle et de celui de Yeats. J’étais fasciné par la façon dont leur idiome et leur sujet semblaient à la fois victoriens et modernes. Mais Johnson m’a fait l’impression la plus durable, et ce qui était plus alléchant, c’était que ses écrits étaient les plus difficiles à trouver et sa vie la moins documentée (il y avait même des désaccords sur la façon dont il était mort et, à l’époque, pas plus de trois photos de lui connues). J’ai continué à rencontrer son travail périodiquement, voulant toujours en savoir plus.

Bien des années plus tard, lorsque je suis devenu rédacteur en chef de la St. Austin Press, j’ai décidé de rectifier la situation et de produire une anthologie critique, ne serait-ce que pour moi-même et pour d’autres comme moi, afin de résoudre les énigmes de sa vie et de posséder un volume vraiment représentatif de son meilleur travail. C’était un peu comme quelque chose que C.s. Lewis a dit un jour: quand il était jeune, il avait voulu lire quelque chose comme les contes de Narnia, mais rien de tel n’avait été écrit et il s’est rendu compte qu’il devait les composer lui-même. Il y avait aussi un défi à cela qui me plaisait: la vie de Johnson restait quelque chose d’un mystère qui attendait d’être étudié, et l’état fragmentaire de sa critique – dont la plupart n’étaient pas collectées dans d’anciennes archives de journaux – devait en quelque sorte être reconstruit. Je voulais voir l’œuvre et la vie de Johnson dans son ensemble, quelque chose qui, comme je le trouvais de plus en plus, à mon grand plaisir, a considérablement modifié l’ampleur et la signification de sa réalisation.

CWR: Johnson était, comme le démontre votre essai d’ouverture, un homme plutôt mystérieux, excentrique et brillant, qui est mort très jeune. En quoi Johnson est-il unique en tant que poète et critique?

Jean-Pierre: Il y a une combinaison de la gamme du sujet et du ton (du savant à l’humoristique en passant par la polémique), une profondeur de l’érudition, de l’intelligence, du charme du style, de la tragédie personnelle et de la spiritualité profonde, qui sont uniques. Dès le début de sa carrière, ses contemporains ont reconnu Johnson comme un prodige des connaissances littéraires. Mais il est encore plus inhabituel d’être un critique aussi respecté et équilibré tout en écrivant une poésie si personnelle et dévotionnelle.

Un autre aspect de Johnson qui se démarque – en particulier dans les années 1890, une décennie qui a mis l’accent sur l’expérience subjective, en particulier chez les Décadents – est son hétéronomie, c’est-à-dire son accent sur l’autre, l’objectif, l’extérieur, les normes extra-personnelles par lesquelles la religion, la morale, la civilisation et le grand art doivent se mesurer. Sa poésie est intensément personnelle, mais elle est aussi minutieusement intertextuelle, toujours en dialogue avec les poètes majeurs et les réalisations de la grande tradition. Sa prose critique est judiciaire, magistrale, complète – mais sans perdre la touche personnelle. Et la voix qui résonne dans la poésie et la prose est aussi indubitable, la première est si envoûtante, inoubliable.

CWR: Vous remarquez qu’un certain nombre d’auteurs célèbres, dont Ezra Pound et T.S. Eliot, ont exprimé une profonde admiration pour le travail de Johnson. Pourquoi et comment a-t-il été influent auprès de certains écrivains ?

Jean-Pierre: Il a exercé une influence formatrice sur Yeats, pour commencer, plus que tout autre écrivain, et Yeats ne l’a jamais oublié. Yeats était fasciné par sa personnalité, magnétique et puissante, si elle était réservée en public, et l’immortalisait dans son autobiographie et ses poèmes. Pound et Yeats appréciaient tous deux la beauté et la technique de ses vers.

Pound appréciait également la façon dont il se démarquait de ce qu’il considérait comme la douceur et le flou de la poésie de la fin du XIXe siècle, dans la pensée et le langage, ainsi que sa connaissance approfondie de la grande tradition littéraire occidentale. Il a écrit de Johnson qu' » il était [un traditionaliste] dans le meilleur sens de ce terme. Il connaissait vraiment la tradition « ” Pound poursuit:  » [il] aurait welcomed accueilli bien vers libre; il aurait su comment les Grecs l’avaient utilisé. Vous auriez pu discuter avec lui de tout problème technique grave….Il aurait pu différer de votre point de vue sur la bonne écriture, mais il aurait cru à une bonne écriture. Sa haine de la négligence aurait égalé la vôtre.”

Eliot se sentait comme Pound dans ces affaires, mais devait en outre être impressionné par l’engagement moral et religieux de Johnson, sa maturité intellectuelle et sa sophistication. Quand Eliot, dans les années 1940, a écrit “Nous pouvons affirmer avec une certaine confiance que notre propre période est une période de déclin; que les normes de la culture sont plus basses qu’il y a cinquante ans”, il rappelait spécifiquement les années 1890, avec Johnson sûrement à l’esprit. Et des traces de la quête spirituelle de Johnson peuvent être discernées dans celle d’Eliot Quatre Quatuors.

CWR: Johnson s’intéressait au bouddhisme et à d’autres systèmes de croyances ésotériques, mais finit par se convertir à la foi catholique. Comment est-ce arrivé? Et comment cela a-t-il affecté sa pensée et son écriture?

Jean-Pierre: Johnson commença comme un anglican peu convaincu, mécontent de la pratique religieuse moraliste et superficielle qui était devenue à peine plus qu’un réflexe social pour beaucoup. Il avait et gardait un amour profond pour Jésus-Christ, mais voulait voir ce que les systèmes de croyances alternatifs avaient à dire pour eux–mêmes, à quel point le christianisme leur tenait tête dans une comparaison sans préjugés – dont l’un des premiers résultats était son admiration croissante pour le catholicisme romain, qui émergeait de telles comparaisons beaucoup plus solidement et de manière crédible que les différentes nuances du protestantisme. Il a également été profondément impressionné par le sens du mystère et de la spiritualité des religions orientales, ainsi que par leur dimension métaphysique.

Cependant, il avait des réserves lancinantes sur les religions orientales qui se sont accentuées au cours de sa quête spirituelle. La compassion pour son prochain était un élément profond et durable du caractère de Johnson. Là où il trouvait que les religions orientales manquaient (et les systèmes de croyances ésotériques, d’ailleurs), c’était dans leurs exigences spirituelles, ascétiques et intellectuelles quasi inhumaines, et à l’écart des besoins et de la vie des hommes et des femmes ordinaires. Johnson avait un attachement très profond à la civilisation occidentale, à ses œuvres et à ses valeurs. Les auteurs les plus importants pour lui étaient Platon, Eschyle, Virgile, Saint Augustin, Pascal, Dr Johnson, Newmanthe les grands sages chrétiens et leurs plus proches précurseurs gréco-romains. Mais tout cela ne suffisait pas à le convertir à lui seul.

Johnson a connu une sorte d’épiphanie vers la fin de ses années de premier cycle, ou peut-être dans sa première année en tant qu’homme de lettres à Londres, lorsque tous les différents volets de ses intérêts se sont réunis, et ils l’ont fait dans l’Église catholique romaine avec sa tradition les reliant tous en un ensemble cohérent, extrêmement profond et beau, convaincant, plutôt que les fragments déconnectés évoqués dans, disons, Eliot Friche. Il a trouvé l’Église catholique cohérente logiquement, historiquement et doctrinalement, et pourtant elle répondait intimement aux besoins les plus profonds des hommes et des femmes. Contrairement à diverses saveurs de l’anglicanisme, ce n’était pas une théorie mais une grande réalité historique et existentielle.

Par conséquent, l’écriture de Johnson présente un caractère intégré, réunissant les auteurs, les thèmes et les cultures d’une manière qui éclaire chacun d’eux et le monde. Enfin, le travail critique de Johnson s’inspire d’un certain nombre de notes – pietas, hétéronomie, autorité, ordre, hiérarchie, tradition et catholicité – qui constituent ensemble le fondement d’une vision de la vie véritablement catholique et civilisée.

CWR: Des pensées ou des remarques supplémentaires?

Jean-Pierre: J’ai beaucoup aimé écrire ce livre. Cela m’a permis de dissiper un certain nombre de mythes et de résoudre certains des mystères persistants liés à la vie et à l’œuvre de Johnson. C’est le seul livre de ce genre, donnant toute sa place à sa poésie, à sa prose et à sa correspondance, et avec un appareil critique complet. J’avais d’abord peur que la lecture de Johnson de manière si régulière et exhaustive me lasse de lui, mais j’ai trouvé, à ma grande joie et à ma grande surprise, que ce n’était pas le moins du monde vrai.

Par-dessus tout, Johnson est une figure brillante et inoubliable une fois que vous apprenez à le connaître.


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