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Une histoire de la « vraie Angleterre », hantée par le Christ jusqu’à son noyau spirituel


La vue de la nef regardant vers l’est dans la cathédrale Saint-Jean-Baptiste de Norwich dans le Norfolk, en Angleterre. (Photo de DAVID ILIFF. Licence : CC BY-SA 3.0 / Wikipedia)

Les scènes idylliques de la campagne anglaise ont longtemps captivé l’imagination de nombreux non-Anglais. Nous imaginons des collines verdoyantes, des murs de pierre, des moutons et des vaches qui paissent dans des champs couverts de brume, et une église centenaire au cœur de chaque village, un signe de brique et de mortier de la profonde identité chrétienne (et, en fait, catholique) de cette nation insulaire. L’église du village sert de centre de la vie du village, avec la messe du dimanche comme sommet de la semaine.

Beaucoup d’entre nous ont cette image parce que pendant de nombreux siècles, l’Église catholique était en fait le cœur et l’âme de l’Angleterre. Depuis l’arrivée des missionnaires chrétiens au premier siècle, l’Église a prospéré. Mais bien sûr, au XVIe siècle, le roi Henri VIII a pris son royaume dans une nouvelle direction, ce qui aurait des conséquences énormes et souvent terribles (et sanglantes) à partir de ce moment.

Dans La Foi de nos Pères: Une Histoire de la Vraie Angleterre (Ignatius Press, 2022), Joseph Pearce guide le lecteur à travers l’histoire de l’Angleterre, traçant le fil chrétien tout au long de cette histoire, jusqu’à nos jours. Il se penche sur les premiers chrétiens de la Grande-Bretagne romaine, à travers Bède, Édouard le Confesseur, Thomas More, John Henry Newman, Tolkien, Waugh, Chesterton, etc. Il montre comment la reconnaissance de l’importance de l’Église catholique dans le passé de cette île donne une compréhension vraie et plus profonde de l’histoire anglaise.

Pearce est l’auteur de près de trois douzaines de livres, y compris des biographies de J.R.R. Tolkien, G.K. Chesterton, et Oscar Wilde, explorations du Catholicisme de Jean-Paul Delevoye, et les convertis du Renaissance littéraire anglaise; il est également rédacteur en chef de la série Éditions Critiques Ignace.

Il a récemment parlé avec Rapport Mondial Catholique à propos de son dernier livre et de l’avenir de l’Église catholique en Angleterre.

CWR: Comment le livre est-il né ?

Jean-Pierre Perret: En tant qu’Anglais et catholique, je suis aux prises avec mon sentiment d’identité. L’Angleterre à laquelle je tiens allégeance est l’Angleterre qui a été fidèle à la Vérité Elle-même. C’est la “vraie Angleterre” qui est célébrée dans le livre.

CWR: Cette « vraie Angleterre » est-elle liée à la différence entre l’Angleterre et la Grande-Bretagne? Je vous ai déjà entendu parler de la distinction entre « petite Angleterre” et « Grande-Bretagne ». Est-ce important et comment cela se rapporte-t-il au livre?

Pearce: J’ai parlé de ma conversion d’être un Grand Britannique à un Petit Anglais. Un grand Britannique doit son allégeance à l’Union Jack, au drapeau du Royaume-Uni et au drapeau de l’Empire britannique. Un petit Anglais doit son allégeance à la Croix de Saint Georges, le drapeau de l’Angleterre en tant que nation distincte de l’Écosse, du Pays de Galles et de l’Irlande, et de la notion même d’Empire. Un Grand Britannique admire le pouvoir proto-mondialiste de l’Empire; un Petit Anglais a peu ou pas de sympathie pour l’Empire et doit son allégeance aux petits et beaux comtés d’Angleterre. J’ai résumé cette différence dans un poème intitulé “Sunset”:

Quand la Grande-Bretagne avait un Empire
Le soleil ne se coucherait jamais,
Mais le soleil s’est couché sur l’Angleterre
Et les Anglais oublient
Que plus grand que l’Empire
Les landes vallonnées du Yorkshire sont-elles
Et plus glorieux les Dales
Que toutes les guerres de l’Empire.

Conformément à cette compréhension de ma patrie, le livre est une histoire de l’Angleterre, pas de la Grande-Bretagne.

CWR: Que voulez-vous dire quand vous appelez l’Angleterre un “pays hanté par le Christ”?

Pearce: Comme je l’explique et le montre dans les premiers chapitres de mon livre, l’identité nationale anglaise est entrelacée avec des légendes pieuses sur le Christ Enfant visitant l’Angleterre avec Saint Joseph d’Arimathie, ou avec la légende selon laquelle Saint Joseph d’Arimathie a conduit la première mission en Angleterre après la Conquête romaine, apportant avec lui le Saint Graal, le calice que le Christ avait utilisé lors de la Dernière Cène.

Ces légendes pieuses ne sont peut-être rien de plus qu’un vœu pieux, mais elles démontrent un grand désir de présence du Christ; et, bien sûr, la légende du Saint Graal a donné naissance à toutes les multiples légendes et romances arthuriennes qui sont si centrales au mythe national anglais et à l’identité nationale anglaise. C’est pourquoi l’Angleterre est hantée par le Christ jusqu’à son noyau spirituel.

CWR: L’histoire de l’Angleterre est remplie de certains des saints les plus remarquables de l’histoire de l’Église, ainsi que de certains de ses plus grands persécuteurs. (C’est le cas dans de nombreuses nations historiquement chrétiennes, mais semble être vrai dans une plus grande mesure en Angleterre.) Pourquoi est-ce? Y a-t-il quelque chose en Angleterre qui fait ressortir ces saints incroyables et ces terribles persécutions ?

Pearce: L’Angleterre anglo-saxonne, c’est-à-dire l’Angleterre avant la conquête normande en 1066, était une terre de saints. Il est vraiment étonnant de voir combien de saints ont honoré les 500 ans d’histoire anglaise avant la Conquête. Il y en a trop pour en nommer mais on pourrait penser surtout à Saint Bède le Vénérable ou Saint Boniface. À la fin de l’ère saxonne, il y avait un saint sur le trône (le roi Édouard le Confesseur) et l’Angleterre a été bénie par la célèbre apparition de la Sainte Vierge à Walsingham. Le sanctuaire marial de Walsingham serait l’une des principales destinations de pèlerinage de toute la chrétienté au Moyen Âge.

La terre des saints à l’époque anglo-saxonne a été remplacée à mon avis par la terre des martyrs que l’Angleterre est devenue sous le règne des Tudor et des Stuart, des années 1530 aux années 1680.Ces martyrs sont, pour moi, le joyau même de la couronne de la vraie Angleterre, la couronne elle-même étant Notre-Dame de Walsingham, la vraie reine intemporelle de l’Angleterre.

Les persécuteurs de l’Église sont les persécuteurs du Christ Lui-même dans Son Corps mystique. Ils pourraient en effet être des Anglais, mais ils ne sont pas de vrais Anglais, mais les ennemis de la vraie Angleterre et des vrais Anglais qui ont donné leur vie en martyrs pour la Foi.

CWR: L’une des périodes les plus marquantes de l’histoire de l’Église en Angleterre est, bien sûr, la Réforme anglaise, commencée sous Henri VIII (que le pape avait auparavant déclaré “Défenseur de la Foi”, titre que ses successeurs ont obstinément conservé). Les récusants, les martyrs, Thomas More, John Fisher, Edmund Campion, William Byrd, le basculement du trône de catholique à anglican et d’avant en arrière – pourquoi cela capte-t-il tant notre imagination?

Pearce: Je pense que cela capte l’imagination parce que c’est une bataille pour l’âme même de la nation.

C’est aussi une bataille entre ceux dont le trésor est dans les choses du monde et ceux dont le trésor est dans les cieux. Ceux qui ont gagné politiquement dans la guerre contre le Christ, Le crucifiant dans la torture et la mort des Martyrs anglais, ont eu leur récompense, tout comme les martyrs canonisés et béatifiés. Dans la peau de qui préférerions-nous être ? Qui sont les vrais vainqueurs ?

CWR: Pensez-vous que l’abandon de l’Église en Angleterre a conduit à une sécularisation continue, même si le pays reste ostensiblement Christian ?

Pearce: Je voudrais souligner que la vraie Angleterre n’a jamais abandonné la Foi. Assistez à la résurrection de la Foi catholique en Angleterre au milieu du XIXe siècle, après trois siècles entiers de persécutions incessantes. Assistez à la conversion et à l’influence de Saint John Henry Newman. Assistez au renouveau culturel catholique. Témoins Hopkins, Belloc, Chesterton, Benson, Knox, Waugh et Tolkien, pour n’en nommer que quelques-uns illustres.

J’ai cependant le sentiment que la laïcité radicale de la culture britannique est une conséquence du cynisme qui est né de l’établissement d’une religion d’État, qui n’a jamais été populaire auprès du peuple anglais; d’abord parce qu’elle leur a été imposée contre leur volonté et plus tard parce qu’elle a été jugée trop mondaine dans sa relation avec les institutions de l’État britannique laïque.

CWR: Pensez-vous qu’il y ait un espoir que l’Angleterre retrouve son chemin vers la Foi?

Pearce: Pardi! Comme le proclame le célèbre hymne « La Foi de Nos Pères“ :  » Les prières de Marie te ramèneront notre pays et, par la vérité qui vient de Dieu, l’Angleterre sera alors en effet libre.”

Le sanctuaire de Notre-Dame de Walsingham attire plus de pèlerins qu’à tout moment depuis le Moyen Âge. La Reine est revenue! Tout ce dont nous avons besoin, c’est d’un miracle ! Peut-être que son intercession pourrait le fournir.

CWR: Y a-t-il quelque chose que vous avez appris dans le processus d’écriture du livre qui vous a surpris, ou même modifié la trajectoire de ce que vous écrivez?

Pearce: J’ai beaucoup appris, mais c’était vraiment ajouter de la chair aux os que je connaissais déjà. L’écriture du livre m’a permis de me rapprocher du véritable et noble cœur de ma patrie. Je connais maintenant mon propre pays plus intimement que jamais. Quelle bénédiction !

CWR: Qu’espérez-vous que les lecteurs retiendront de ce livre?

Pearce: Je crois que chaque nation de la Chrétienté a son vrai moi, son caractère essentiellement chrétien dont chaque génération a été témoin. J’espère que ceux d’autres nations qui liront mon livre chercheront à en savoir plus sur leur propre véritable héritage. Peut-être que mon livre pourrait inspirer d’autres à écrire des histoires de la vraie Irlande, de la vraie Écosse, du vrai Pays de Galles, de la vraie France, de la vraie Allemagne, de la vraie Espagne et des vrais États-Unis.

CWR: Y a-t-il autre chose que vous aimeriez ajouter?

Pearce: Seulement que l’écriture du livre a été une bénédiction absolue au-delà de mes déserts. Domine, non sum dignus!

* Lié à CWR: « Martyrs jésuites et la Terreur des Tudors”, un extrait de La Foi de nos Pères: Une Histoire de la Vraie Angleterre, de Joseph Pearce


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